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地球即将捕获又一“新月球” 或是半个多世纪前人类发射入太空的火箭

2020-09-24 20:29 前瞻网   

 

地球即将捕获又一“新月球” 或是半个多世纪前人类发射入太空的火箭

图片来源:Catalina Sky Survey

地球正迎来一个超级迷你的新卫星,但它可能是人类制造的。

早在今年2月,亚利桑那州卡特琳娜天空调查中心的天文学家首次探测到这一物体,当时它只是一道划过太空的闪光。

此时此刻,它不在环绕地球的轨道上,但它就在附近。它将在2020年进入地球轨道一段时间,然后再次绕太阳运行。

最初的假设是这个神秘的光点是一颗小行星。这颗被NASA喷气推进实验室命名为2020 SO2的物体似乎暂时被地球引力捕获。地球以前捕获过这样的“极小物体”,近年来科学家也发现过几次。这是地球在太空中运动的自然组成部分。

但是一些观察家现在说,这个超级迷你的卫星可能终究不是天然产物,而是人类在20世纪60年代建造了它。

这在天文学留言板“小行星邮件列表”(MPML)上出现了一些分歧,MPML是一个专业人士和业余爱好者经常使用的在线社区。

争论点是2020 SO2围绕太阳的轨道与地球的轨道非常接近。这样的物体有时会落入地球的引力,并在轨道上运行一段时间。有很多天然的小行星都有这样的行为,甚至人类发射到太空的火箭部件也有类似的轨道。

通过分析2020 SO2的当前运动,并利用计算机模拟将它们向后推,观察人员已经计算出这个物体最后一次绕地球运行是在1966年或1967年。这可能意味着1966年或1967年是它首次发射进入轨道的时间,或者2020年是它自然接近地球的时间。

但是区分这两种可能性是很棘手的。最初,加州的一位业余天文学家萨姆·迪恩(Sam Deen)发表文章说,1966年或1967年发射的SO2的行为无法与2020 SO2相匹配,这意味着这个奇怪的物体很可能是天然的。(迪恩曾被美国宇航局引用过。)随后,美国宇航局近地天体研究中心主任保罗·卓达斯告诉CNN,这很可能是“勘探者2号”(Surveyor 2)发射的火箭,“勘探者2号”是1966年9月20日发射的无人登月任务。他说,该物体的轨道与地球非常相似,因此它很可能来自地球。MPML上的其他人也表示同意。

另一位业余天文学家托尼·邓恩(Tony Dunn)模拟了这颗行星的路径,它将在今年12月和明年2月非常接近地球。他在推特上说“2020 SO可能会在2020年10月到2021年5月被地球捕获。当前标称轨迹显示通过L2捕获,通过L1逃脱。高度混沌的路径,所以准备好大量的修正,因为会有新的观测。”

随着2020 SO2越来越靠近地球,更详细的观察可能会解决这个问题。但与此同时,我们也想知道,地球即将到来的迷你卫星到底是一件地球遗失已久的东西,还是一块太空岩石的个短暂访问。

在我们头顶上有一个巨大的月亮,你可能会想“月亮够多了”。但有时,地球会变得贪婪,开始拉近小型小行星以延长其在轨道上的停留时间。这些“迷你月亮”的短暂造访相当罕见,到目前为止只有两颗被证实,除了上文提到的2020 SO2,还有就是2020 CD3。这颗美丽的小月亮早在2015年就受到了地球引力的影响,一直陪伴着我们直到2020年5月,然后再次飞入宇宙。

今年2月15日,天文学家Kacper Wierzchos和Teddy Pruyne在卡特琳娜天空调查的夜间观测中发现了2020 CD3,大约有一辆小型汽车那么大,每四个月绕地球绕一圈。当该物体在太空中经过地球时,地球的引力将其拉近,就在某一刻,它变成了地球的一颗卫星。

起初,天文学家认为这颗新卫星可能是一块太空垃圾,是在成功发射后丢弃的火箭部件。确切地说,天文学家将需要使用强大的望远镜来研究物体反射的太阳光,这样就可以从远处揭示它的成分。一位天文学家认为,至少存在一种很小的可能性,那就是卫星的一块碎片,在一次撞击后脱落。但也有人认为,该物体可能是一颗小行星,是众多漂浮在地球附近的小行星之一。

和其他近地天体一样,2020 CD3可能起源于火星和木星轨道之间的小行星带。在计算机模拟的帮助下,天文学家尝试追溯它的时间轨迹。Eric Christensen是亚利桑那大学的天文学家,在卡特琳娜天空调查中工作。他说:“如果你得到足够的数据,你就可以确定地追踪这些通过地月系统的环形路径,并找出它是在哪里进入系统的。”

不幸的是,像2020 CD3这样的小卫星只是“暂时被捕获的物体”,最终也会离开我们。Christensen说:“这不是一个像月球那样稳定地绕地球运行的物体。”“这是与地球相当脆弱的联系。它受到月亮和地球的牵引。” 最新的观测表明,2020 CD3已经永远地离开了地球。

编译/前瞻经济学人APP资讯组

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责任编辑: 3976DBC

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