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“行星猎人”走向深空:NASA开普勒望远镜完成使命即将谢幕
2018-11-04 16:03 前瞻网   

对于美国宇航局的开普勒太空望远镜来说,这个世界将会在寒冷中结束。

迄今为止,大约有3800颗被证实的系外行星被人类发现,其中有70%的行星是被开普勒望远镜发现的,但如今开普勒望远镜快要永远闭上它的眼睛了。美国国家航空航天局(NASA)在10月30日宣布,这架多产的望远镜已经耗尽燃料了,将在未来一两个星期内退役。

开普勒不会像NASA的环土星卡西尼号(Cassini)航天器那样,以一种引人注目的壮观爆炸景象消失在太空中。2017年9月卡西尼号航天器的燃料快要耗尽,工作人员使其故意脱离轨道,进入这颗土星厚厚的大气层。

相反,开普勒团队成员将会向绕太阳轨道运行的这颗“行星猎人”发送一个简单的指令,触发飞船上已经存在的退役序列,开普勒将关闭其无线电发射机和机载故障保护系统,随后它成为一块金属,无声无息地漂浮在冰冷黑暗的太空深处。

NASA艾姆斯研究中心的项目系统工程师查理·索贝克昨天在与记者的电话会议上说:“开普勒目前与地球的距离为9400万英里,在未来不久的一段时间内,它与地球的距离将保持不变。”

NASA开普勒太空望远镜,该望远镜燃料耗尽,不久将退役。来源:美国国家航空航天局

在未来的几十年中地球和开普勒会有一些碰撞。例如,美国宇航局官员在一段新视频中解释说,到了2060年,运行速度更快的地球将几乎赶上开普勒,我们行星的引力将会把太空望远镜稍稍推向太阳一点,而开普勒将会以比现在略短、略快的轨道在地球前面运行。但到了2117年,开普勒将在与地球的另一次相遇后重新回到原来的轨道上,这个循环将继续下去。

因此,NASA官员说,救援或加油任务几乎是不可能的。从1993年到2009年,宇航员分别对哈勃太空望远镜进行了五次维修和升级,但这是因为哈勃位于地球低轨道,距地球仅353英里(569公里)。

开普勒于2009年3月发射升空,任务是确定银河系周围类地行星有多普遍。这艘航天器使用“凌日法”来寻找外星世界,通过观察恒星表面微小的亮度变化来寻找经过恒星的行星。

开普勒最初同时观察约15万颗恒星。这项初始的工作在2013年5月结束,因为当时飞船失去了它的四个反应轮的第二个,这些反应轮用于保持方向。然而,任务小组成员很快发现他们可以利用剩余的轮子和太阳压力来稳定开普勒,于是在2014年,他们开始了名为K2的新任务。

在K2任务时期,开普勒在80天的移动运动中进行了各种各样的观测,从我们太阳系中的小行星和彗星到遥远的超新星爆炸,包罗万象。

但开普勒将永远因为它发现的系外行星而被人们记住。望远镜目前的记录是发现了2681个外星世界,其中354个是在K2任务时期被发现的。近2900颗开普勒发现的“候选行星”仍在等待后续分析或观察的审核,而历史表明,它们中的大多数最终将得到确认。

然而,开普勒望远镜的用途远远不止收集这些原始数据。太空望远镜的观测结果显示,银河系中行星的数量远远超过了恒星的数量;那种类地的、可能适宜居住的世界非常常见;而且行星和行星系统,比我们的太阳系要更加多样化。

任务小组成员说,这些发现正在重塑天文学家对人类在宇宙中的位置的认识,并更好地为天体生物学家提供服务,以寻找我们的宇宙邻居的迹象。

开普勒任务的创始首席研究员比尔·博鲁奇(Bill Borucki)在艾姆斯研究中心服务多年后于2015年退休,他在昨天的电视节目中说:“基本上,开普勒为人类探索宇宙打开了大门。”

Sobeck和Borucki表示,开普勒望远镜的总价最终将达到7亿美元左右。

 

责任编辑: 3980SYN TO013

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