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SpaceX打响商业太空竞赛第一枪
2018-09-17 20:11 北京商报网   

 

图片来源:视觉中国

46年了,月球终于要迎来第一位真正意义上的游客了。上周四,“钢铁侠”马斯克在他的推特称,他旗下的私人宇航公司SpaceX已经签署了第一份私人客户环月飞行订单,至于旅客的个人信息及动机将于本周一公布。随着SpaceX太空旅行计划的浮现,太空商业化也正加速从梦想照进现实。然而面对浩瀚的星海,还有众多的“SpaceX们”紧盯这一蓝海,一场商业版的太空大战或许已经近在眼前。

月球旅游第一人

“这是为实现普通人的太空旅行梦想,而迈出的重要一步。”马斯克简短地形容了这一里程碑式的签约。据了解,SpaceX将使用“大型猎鹰火箭”把一位私人游客送往太空并绕月飞行。彭博社也评价称,首个载人绕月飞行将成为太空旅行商业化领域的巨大跨越。至于谁将是第一个成为享受月球旅游的人,马斯克虽未明确,但也透露了一个关键的信息。

推特上的网友甚至怀疑是否会是马斯克本人,但马斯克却给出了一个更为简短的回答:一个日本国旗标志的emoji符号。紧接着便有人猜测可能会是日本的商人榎本大辅,据媒体报道称,他在2006年就成为了日本首位太空游客。

与特斯拉如出一辙,对于SpaceX的雄心,总有人会泼上一盆冷水。《华尔街日报》指出,这条官方推文缺乏细节,也没有列出发射时间表。报道称,该声明让一些太空专家意外,这意味着马斯克希望展现出冲劲,并为这款庞大的火箭及其搭载的比超大型客机还大的宇宙飞船吸引更多公众关注。

事实上,早在去年2月,SpaceX就曾表示,计划2018年用新猎鹰重型火箭发射“龙飞船”送两名私人旅客绕月飞行,游客的身份同样未被公布。当时,“龙飞船”的无人发射计划现在预计将于2018年8月进行,而载人任务最晚在2018年12月进行,这一计划和时间表也受到了不少人的质疑。而在今年6月,外媒报道称,已经向SpaceX支付月球旅行巨额定金的客户被告知,他们的计划将被推迟。

如今,马斯克的太空旅行计划再度峰回路转。此前行业专家普遍预计,距离“大型猎鹰火箭”研发完毕到测试飞行可能还需要一到两年。SpaceX在去年9月发布BFR的详细计划也显示,在2022年将用它向火星发射物资,在2024年它将载着人类飞往火星。

商业太空竞赛

说到底,马斯克还是一个商人。相比于此前出尽风头的“猎鹰重型”,马斯克更倾向于“大型猎鹰火箭”。今年5月,SpaceX创始员工之一、公司每一款火箭的设计主管ThomasMueller也表示,已经把全部时间和精力投入到“大型猎鹰火箭”的研发上。马斯克曾暗示,未来的载人航天飞行不会主要依赖“猎鹰重型”火箭,这一火箭应该只做非载人发射使用,用来发射商业或军事卫星等。而在今年早些时候公布的改进计划中,马斯克表示希望用运载组合运送私人旅客,并最终运送美国宇航员到月球和更远的太空。

马斯克“商业太空”的逻辑也很简单,最大限度地降低成本。而SpaceX最革命性的商业价值则在于,通过重复回收利用助推火箭来达到这一目的。2015年,“猎鹰九号”成功将11枚商业卫星送上低地球轨道,一级助推火箭完美之路,而今年发射的“猎鹰重型”就是在“猎鹰九号”的基础上改造而来的。当时马斯克便称,可重复使用的火箭费用将只需要6000万美元的火箭和20万美元~30万美元的燃料。

马斯克和SpaceX的目标就是在短期和长期大量使用回收火箭。马斯克此前透露,今年6月刚刚完成亮相的“Block5”猎鹰9号的一级火箭可以重复飞行10多次,多翻新一下的话甚至可以重复飞行100多次。

而降低成本也成了SpaceX能够发展太空商业的最大基础,毕竟放到商海里,物美价廉才是王道。马斯克曾经透露,普通人的环月之旅价格将与向国际空间站发射载人飞船基本相当,而此前NASA一位宇航员称作俄罗斯联盟号宇宙飞船飞往国际空间站一次往返的费用大约是7470万美元-8100万美元,而据私人太空旅行机构SpaceAdventures的信息,飞往月球的价格至少是飞往国际空间站的两倍,可能会达到1.75亿美元。但这还只是目前的状况,利用这套“回收”的理论,马斯克曾经雄心勃勃地表示,10年后要送100万人去火星,而人均成本仅需要20万美元。

另一个大有商机的部分便在于合作。今年6月SpaceX的发射活动搭载了SES-12卫星,而后者为卢森堡SES电信公司所有,重5.4吨。据了解,该卫星将在地球静止轨道上取代2002年发射的NSS-6卫星,并覆盖中东和亚太地区范围。值得注意的是,早在2013年,SES便于SpaceX成为合作伙伴,也成了SpaceX的首个商业伙伴。可以预见的是,未来发射卫星、清理太空垃圾等活动方面,SpaceX的“钱途”不可估量。

现实版“星球大战”

SpaceX虽然势头强劲,但却不是一枝独秀。就在马斯克炫耀自己的新订单时,便有人在马斯克的推特下面“嘲讽”亚马逊CEO贝索斯:我猜拿到这个黄金机票的是贝索斯,他想坐坐真正的火箭。贝索斯并非无辜躺枪,因为在这场太空竞赛里,贝索斯也是一个重要的组成部分。

目前的私人太空领域中,与SpaceX能一决高下的是一家名为蓝色起源的公司,而后者正是贝索斯的公司。但相比SpaceX的一帆风顺,蓝色起源显得有些缓慢。上个月,知情人士还透露称,由于蓝色起源原定2020年发射重型火箭的计划可能面临再度推迟,贝索斯正在寻找其他方式让旗下这家商业太空公司由“初创企业”模式尽快进入“生产模式”。

蓝色起源几乎与SpaceX展开了正面较量。今年6月,蓝色起源表示公司将在2019年开始出售太空旅行乘客票。虽然蓝色起源并未透露机票的具体价格以及何时载人飞行,但大多数人都推测,这一价格可能会在5万-25万美元之间。

SpaceX和蓝色起源在“票”的问题上争得头破血流,但却有人比他们早得多的想到了这一点。另一名富豪理查德·布兰森旗下的维珍银河公司以25万美元的价格销售太空旅行机票已有10年之久,并且吸引了700多人买账,遗憾的是迄今尚未把任何人送上太空。

美国航天基金会曾在2016年发布的报告指出,2015年,全球航天经济总量约为3353亿美元,其中,商业航天产业占比高达76%。NASA前局长博尔登在一次演讲中预计,在未来的六年,美国将有千余家遍布各州的公司从事着NASA的商业太空活动,这才是一种可持续的太空探索方式。面对着如此庞大的市场,私人航天已经不是唯一一个入局的抢滩者了。

今年8月,NASA刚刚公布了波音的载人航天火箭试飞计划,并称将于明年中旬试飞。同样地,本月初,日本静冈大学研究人员设计了太空电梯测试装置,并称将于下周搭载H-2B火箭发射升空,一位大学发言人表示,这将是在太空环境中首次进行的太空电梯实验。合作的Obayashi公司表示,太空电梯一次可运送30名乘客,以每小时200公里的速度运行一个星期,中途在距离地球表面3.6万公里的一个工作站停留。

北京商报记者陶凤杨月涵

 

责任编辑: 3965LC TO007

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